Le trafic maritime comprend tous les engins se déplaçant sur la surface de la mer. La majorité d'entre eux peut être classée en deux catégories en fonction de leur taille, activité et distance à la côte.

- D'une part, il s'agit des bateaux de transports de passagers ou de marchandises (ferry, cargo, tanker, porte-conteneurs,…), dont la taille dépasse souvent les 100 mètres, et qui naviguent entre 14 et plus de 40 nœuds. Ils suivent une route précise, parfois invariable tout au long de l'année, alors que le nombre de rotation peut varier : il augmente notablement durant les mois d'été pour les transports de passagers entre les îles de Méditerranée (Corse, Sardaigne) et le continent.

- D'autre part, il concerne les bateaux de plaisance à voile ou à moteur (voilier, yacht,…). Leur taille et leur vitesse sont variables, leur trajectoire est changeante. Leur présence en mer est plus forte durant l'été et ils restent essentiellement proches des côtes.


NB : le whale watching et les Courses sportives sont des cas particuliers du trafic maritime et font l'objet de rubriques à part.